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제 목   오만년전 구석기인 이동경로 밝힐 실마리 찾아
구석기인 이동경로 밝힐 실마리 찾아
5만년전엔 한반도ㆍ중국ㆍ제주 이어져
코끼리ㆍ말 발자국도 세계적으로 희귀

  
▲ 제주도 남제주군 해안가에서 발견된 구석기시대의 말 발자국. 목련과의 나뭇잎으로 추정되는 식물 화석.
/문화재청 제공  
  
작년 9월 제주도 남제주군 대정읍 상모리 바닷가. 수중화산이 터지면서 만들어진 바위 위에 새와 사슴 등 여러 동물의 발자국이 선연하게 찍혀 있었다. 지금부터 5만년 전, 구석기 중기에 생성된 바위들이다. 김정률 한국교원대 교수 연구팀으로, 현장 사진을 찍던 충북과학고 김경수(金京秀) 교사의 사진기에 문득 이상한 발자국이 잡혔다.
“사슴이나 말 발자국으로 보기엔 너무 큰데…. 도대체 무슨 발자국일까?”

아시아에서 처음 발견된 인류의 발자국은 그렇게 모습을 드러냈다. 발뒤꿈치(heel), 움푹 파인 중간 호(medial arch), 앞발바닥(ball)이 고스란히 살아 있었다. 선사시대 한반도로 흘러들어온 인류를 연구하는데 결정적인 자료가 될 화석이었다. 인류의 발자국 화석은 지금까지 탄자니아와 케냐 이탈리아 등 세계 6개 나라에서 발견되었을 뿐이다.

‘이상한 발자국’의 주인공은 현생 인류와 같은 호모 사피엔스로 추정된다. 당시 한반도·중국과 육지로 연결돼 있던 제주도에서 나온 아시아 최초의 구석기시대 인류 발자국은 장차 인류의 이동경로 해석에 중요한 자료가 될 전망이다.

이인규(李仁圭) 서울대 명예교수(생물학)는 “현재 남아공·프랑스·칠레에서 발견된 발자국 유적의 신빙성이 논란이 되는 상황에서 선명도가 매우 높은 이 화석은 더욱 의미가 있다”고 말했다. 발자국 화석과 함께 발견된 수천점의 동물 발자국, 갑각류, 식물 화석은 고인류학과 고생물학, 고생태학 분야에서 제주도를 세계적인 지위에 올려놓을 것으로 보인다.


김교수 연구팀이 제주도로 간 것은 2002년 4월의 일. 물결자국이 찍힌 퇴적지가 있다는 제보로 이곳을 찾은 김 교수는 “이 정도 지층이면 뭔가 있겠다”는 직감이 들었다. 응회암은 화산재가 시멘트처럼 천천히 굳으면서 만들어진 것으로 미처 딱딱해지기 전에 사람이나 동물이 이곳을 지나가면 발자국이 나중에 굳어져 화석이 된다. 세계에서 가장 오래된(약 360만년 전 추정) 인류인 오스트랄로 피테쿠스의 발자국 화석도 응회암에 형성되었다.

수천점의 동·식물 화석들 가운데 무엇보다 주목되는 것은 코끼리로 추정되는 발자국이다. 5만년 전엔 한반도에서도 코끼리가 살았던 것일까? 북한에선 이미 코끼리 이빨 화석이 발견된 적이 있었고, 이번 화석은 남한에서도 코끼리가 서식했음을 처음으로 뒷받침해 주는 자료지만 아직 논란의 여지가 있다. 세계적으로 이 시기의 코끼리 발자국 화석은 미국·아르헨티나·탄자니아·일본 등 4개국에서만 나왔다.

길이와 폭이 7~9㎝로 발자국 뒷부분에 역V자 자국이 뚜렷한 말 발자국은 제주마의 기원과 관련, 몽골 유입설을 반박할 수 있는 중요한 자료가 될 전망이다. 말 발자국 화석은 미국과 탄자니아 2개국에서만 보고됐었다.

(조선일보 유석재기자 karma@chosun.com )






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